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Profil d'une plante: l'olivier au début de l'Italie médiévale, 400-900 CE

Profil d'une plante: l'olivier au début de l'Italie médiévale, 400-900 CE

Profil d'une plante: l'olivier au début de l'Italie médiévale, 400-900 CE

Par Benjamin Jon Graham

Thèse de doctorat, Université du Michigan, 2014

Résumé: Pendant plus d'un demi-millénaire, l'Empire romain a donné une forme schématique et lisible au paysage méditerranéen, partout conçu pour nourrir son armée massive et ses centres urbains. À ces fins, le gouvernement a coopté l'olivier et a conduit à la création de projets oléicoles intensifs à grande échelle autour du bassin maritime, qui étaient reliés à la capitale par la navigation maritime dynamique de la Méditerranée. Avec l'effondrement de l'Empire romain, les structures sous-tendant les anciennes formes de production et de consommation d'olives se sont détériorées et ont disparu. Cette thèse examine les transformations écologiques et culturelles de l’olive à la suite de la chute de Rome. Plus précisément, il se concentre sur l'Italie du début du Moyen Âge, un territoire contesté à cette époque, où les rois lombards, les ducs, les papes, les abbés de puissants monastères, les empereurs byzantins et les seigneurs francs se disputaient l'hégémonie. En tant que telle, la relation olive-homme ne s'exprimait pas d'une manière unique et uniforme, mais plutôt dans une mosaïque d'expressions locales, fortement dépendantes des forces environnementales et culturelles immédiates. L'essai met en lumière certaines des façons dont les communautés italiennes du début du Moyen Âge ont engagé leur héritage environnemental, comment elles ont refondu l'olivier pour l'adapter aux contingences locales.

Le premier chapitre se penche sur le nord-ouest de la Toscane, dans la ville de Lucques, où des preuves documentaires et archéologiques permettent de dresser un portrait clair de la consommation urbaine d'olives. L'Italie centrale et les collines de Sabine encadrent le deuxième chapitre, qui explore comment la contraction de la ville de Rome a influencé la croissance des oliviers dans son arrière-pays. Au chapitre trois, j’explore l’au-delà de la vie culturelle de l’olive, en me concentrant sur la façon dont l’évêque de Rome a réinventé l’utilisation principale de l’huile d’olive, comme combustible d’éclairage plutôt que comme nourriture. Enfin, les changements dans l'utilisation des olives imaginaires dans les récits de miracles chrétiens et sur les lieux de culte constituent le sujet du dernier chapitre. En s'associant à l'olive, cette thèse détourne l'attention de l'histoire traditionnelle et institutionnellement centrée du «déclin» en Italie de l'âge sombre, vers les interactions dynamiques et vécues qui ont donné forme au Moyen Âge.

Introduction: La Méditerranée ne cesse de se déstabiliser. Chaque année, les deux plaques tectoniques qui bercent la plus grande masse d'eau intérieure du monde se soulèvent l'une vers l'autre d'environ deux centimètres, rétrécissant à l'infini la distance entre les côtes nord et sud de la mer. Les tremblements de terre et les éruptions volcaniques dépensent une partie de l'énergie refoulée de cette confrontation, mais pendant plusieurs millénaires, la mouture lente a froissé la croûte terrestre comme un accordéon, poussant vers le ciel les crêtes calcaires autour du bassin méditerranéen et en faisant, selon les mots de Fernand. Braudel, «une mer entourée de montagnes». Ses eaux tourbillonnent autour des côtes dans un mouvement dans le sens inverse des aiguilles d'une montre, répondant à de profonds déséquilibres hydrologiques - apports élevés en eau salée du détroit de Gibraltar, eau douce acquise de ses rivières et de la mer Noire, changements de température et taux d'évaporation massifs. Au-dessus, les vents de la région sont agités par des pressions atmosphériques opposées, provenant de l'Atlantique en hiver et du désert du Sahara en été, qui propulsent finalement le climat particulier et ses rythmes alternés de précipitations et d'aridité.


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